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iRobot:不惧国防预算削减 [福布斯采访]

2011-5-10 08:25| 发布者: ireviews| 查看: 3197| 评论: 0

摘要: 20年前,毕业于麻省理工学院的科林·安格尔(ColinAngle)与同事一起创立了iRobot公司,并担任其首席执行官一职。该公司位于美国马萨诸塞州贝德福德,其研发产品包括鲁姆巴吸尘器(Roomba)和背包机器人(PackBot) ...


20年前,毕业于麻省理工学院的科林·安格尔(Colin Angle)与同事一起创立了iRobot公司,并担任其首席执行官一职。该公司位于美国马萨诸塞州贝德福德,其研发产品包括鲁姆巴吸尘器(Roomba)和背包机器人(PackBot),后者已为驻伊拉克和阿富汗的美军所使用。本月早些时,iRobot 公司宣布与波音公司共同与美国空军签订了一笔价值340万美元的合同,为后者提供小型无人驾驶地面车辆。今年7月,iRobot公司因向美国军方提供SUGV平台而获得1,460万美元的奖金。

本周,在华盛顿特区一场贸易展览上,《福布斯》对安格尔进行了采访。1027日,在股市收盘后,iRobot 公司发布了2010年第三季度财报。以下是采访摘要。

《福布斯》:我们都知道鲁姆巴和背包机器人,那么iRobot下一步打算做什么?

安格尔:我们的总体构想是,针对每个重量级,我们都拥有一个相应的方案,做出相应重量级的iRobot平台。现在,我们已经完成了SUGV平台,它是我们目前最小的战地机器人,重约30磅(约13.6千克)。目前,iRobot 还在研发一款重量小于5磅的机器人。现在,在伊拉克和阿富汗,一共有近300SUGV机器人在执行各种不同的任务,其中包括爆炸性军械处理。在战地,要接近可能有炸弹的区域,当然是越小越轻的机器人越好,自己开车去不行。而这正是我们这款SUGV 机器人所具有的一大优势。

军方还可以给士兵配备这种机器人,这样他们就能完成更多操作性任务和步兵任务,譬如清理建筑物和进入洞穴观察形势。这也有点像机器尖兵,先派机器人出去,如果敌人朝它们射击,他们就暴露了自己的位置。如果无人射击,机器人就能查找前方是否有诡雷,并获知部队将要前进方向的布局。

《福布斯》:你是否认为,有一天,机器人在战场上的角色更多的是攻击型,而非防御型?

安格尔:目前,机器人的作用是提高部队的操控速度。现在的科学技术还不足以将机器人武器化。那么目前的机器人能做什么?比方你是一个士兵,站在一幢建筑物的门前,你的任务是清理建筑物内部。如果没有机器人的帮助,你可能得迅速冲进去,或是朝里面扔几个手榴弹并可能杀害无辜的人。这都是非常糟糕的选择。

《福布斯》:如果军方着手削减开支,这会产生什么影响?对于iRobot公司意味着什么?

安格尔:鉴于目前的军费预算情况,以及现在用于军方采购的补助款也要减少;所以,在考虑不远的将来哪种科技能影响军事以及所能承受的成本时,只有非常合算的科技才有优势。现在,我们的机器人几乎每天都在拯救生命,而且与军方所购买的很多其他技术相比,机器人并不昂贵。

《福布斯》:那么机器人的价格如何?

安格尔:背包机器人约12万美元,SUGV机器人的价格跟其装备有关,价格从10万美元到20万美元不等。我们认为,即便在整个军事预算持平或缩减的环境下,这种机器人也有很好的发展前景。

《福布斯》:在战地,每个机器人的寿命有多长?

安格尔:这个问题问得好。我们也希望能拿到更好的数据。据我们所知,很多机器人都被炸了,没有确切的数据。但是,我们知道,一个机器人被炸意味着挽救了一些人的生命。机器人的寿命和被炸数量是受到严格控制的信息,所以我们也没有这方面的数据。

《福布斯》:根据iRobot公司2010年第二季度财报,家用iRobot产品的增长率实际上比军事业务的增长率还要大。你们希望这个趋势继续持续吗?

安格尔:经过第二季度的发展,我们有了显著的进步,这主要得益于iRobot 在欧洲和日本的成功。事实上,我们根据在欧洲和日本市场表现,制定了今年的指导纲领。很明显,我们认为这种在欧洲和日本市场的优势并非昙花一现,至少从2009年的情况看,欧洲受到的影响要比美国小。

《福布斯》:你能谈谈iRobot在利用机器人提供医疗保健服务方面的计划吗?

安格尔:对于刚刚开展的医疗保健业务,我们感到十分兴奋,但一切还为时尚早。现在还不是消耗研发材料的时候,我们还处          于探索阶段,但这是一项长期投资。我们确实认为,机器人领域最大的商机之一就是帮助人类能够更长时间地进行独立生活,并能帮助人们应对当今社会所面临的老龄化问题——因为能协助老人生活的人越来越少。我们希望能够为那些想要继续住在自己家里的老人提供有效的解决方案。

《福布斯》:谈谈iRobot在墨西哥湾漏油事故后的作用吧。

安格尔:我们的海事部正致力于研发一系列不同的机器人。SeaGlider是墨西哥湾漏油事故中的机器人英雄。它没有螺旋桨,就像飞机滑翔机一样穿越海洋。SeaGlider在前进的过程中慢慢潜入海洋,但它能做到滑翔机所做不到的事情:能变得比周围的水更轻,并浮上水面。这是因为,SeaGlider内部有一个能收缩和膨胀的气球。该机器人能在不充电的情况下运行9个月,并环绕地球半周。

我们在墨西哥湾漏油事故里所起到的作用是,利用机器人身上的一些传感器来检测和探查水下的石油浓度。墨西哥湾漏油事故的漏油量如此之大,不仅会造成水面浮油,还会在水下形成一缕一缕的油带。在未来几个月,甚至可能是几年内,后者都将继续威胁墨西哥湾区域的环境。

《福布斯》:这些机器人带回了什么信息?政府如何处理这些信息?

安格尔:如果能确定油带延伸的路径和所处的深度,那么我们就能预测出它们将在哪里浮出海面。最终,这些水下油带都会浮上来。我们就在预计的地方等待收集和处理浮油。如果对其放任不管,那将可能导致更多的环境问题。

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